Un'Introduzione al Disegno Italiano

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By Virginia Gardiner / Published by Dwell
From Marble to mobili, Italy has been a, if not the, design mecca for the last century. Here's why.

Italy was a design powerhouse throughout the 20th century. Regional fabrication techniques made it an innovation hub, and Italy’s staggering emphasis on family-run businesses has more than once staved off the short-sightedness of profit-driven design in favor of risk and beauty. But with the Futurists looking dated, and the dolce vita icons of the postwar boom–—think Olivetti’s groovy typewriters and all those putt-putting Vespas–—wafting a whiff of kitsch, what’s in store for Italian design now?

It’s been almost a century since the first iconic products started flying off assembly lines. Bialetti’s 1933 octagonal Moka coffeepot ushered aluminum into the kitchen. Alessi’s cold-pressed steel wares, made in Piedmont, followed. In the 1950s and ‘60s, family-run production houses embraced postwar materials and technologies creating a golden age of dazzling household objects. B&B Italia, Kartell, Flos, and countless others embraced the unexpected: Gaetano Pesce’s mammary-inspired inflatable UP chair; Anna Castelli Ferrieri’s stacking storage cylinders; and the Castiglioni brothers’ now-ubiquitous Arco lamp with its marble-footed, sweeping cantilever.

But today, thanks to feckless leadership and a sluggish economy teetering on the brink of crisis, the Italian stallion is looking rather like a gelding. Many small-scale manufacturers are struggling into oblivion, while others have yielded to corporate mergers that too often embrace the bland over the bold. Some notable exceptions—Moroso, Flos, Venini, to name a few—keep harnessing their inimitable production experience to explore cutting edge materials and deliver world-class products. And with an increasingly global pool of talent, Italian design doesn’t necessarily mean Italian designers.

The good news is that struggle is often a catalyst, as was surveyed in 2006 at Milan’s Triennale Design Museum in the exhibit The New Italian Design. The next generation of Italian designers is cosmopolitan, irreverent, and sometimes angry. Guilio Iacchetti, one prominent voice among them, coined the term "disobedient objects" to describe works that the Italian website Designboom says "strengthen the democratization of design" and "suggest deviations, short circuits, and contrasts." Don’t be surprised to see the glossy sheen of history replaced with a prickly sense of engagement. The next crop of Italian icons may well confront us with ethics, politics, and a healthy dose of irony, but odds are they’ll still be immaculately made in Italy.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 1 of 61 -

 

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 2 of 61 -

1909

The "Futurist Manifesto" is Published.

Click here for a slideshow timeline of important events in Italian design.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 3 of 61 - 1913<br><br>Boccioni completes his sculpture <br><br>Unique Forms of Continuity in Space.

1913

Boccioni completes his sculpture

Unique Forms of Continuity in Space.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 4 of 61 - 1921<br><br>Giovanni Alessi founds the Alessi Company.

1921

Giovanni Alessi founds the Alessi Company.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 5 of 61 - 1922<br><br>Beginning of <br><br>novecento neoclassical architectural movement

1922

Beginning of

novecento neoclassical architectural movement

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 6 of 61 - 1923<br><br>First Triennale di Milano (originally held in Monza as a Biennial exhibit).

1923

First Triennale di Milano (originally held in Monza as a Biennial exhibit).

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 7 of 61 - 1926<br><br>Founding of Gruppo 7, a collective that promotes Italian <br><br>razionalismo.

1926

Founding of Gruppo 7, a collective that promotes Italian

razionalismo.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 8 of 61 - 1928<br><br>Domus magazine is founded.

1928

Domus magazine is founded.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 9 of 61 - 1933<br><br>Renato Giuseppe Bertelli completes his sculpture <br><br>Profilo del Duce.

1933

Renato Giuseppe Bertelli completes his sculpture

Profilo del Duce.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 10 of 61 - 1933<br><br>Bialetti Moka coffeemaker introduced.

1933

Bialetti Moka coffeemaker introduced.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 11 of 61 - 1933<br><br>Pietro Chiesa and Gio Ponti design Luminator lamp.

1933

Pietro Chiesa and Gio Ponti design Luminator lamp.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 12 of 61 - 1936<br><br>Completion of Terragni: Casa del Fascio, quintessential <br><br>razionalismo.

1936

Completion of Terragni: Casa del Fascio, quintessential

razionalismo.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 13 of 61 - 1936<br><br>Fiat 500 Topolino introduced.

1936

Fiat 500 Topolino introduced.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 14 of 61 - 1940<br><br>Franco Albini designs Seggiovia chair.

1940

Franco Albini designs Seggiovia chair.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 15 of 61 - 1943<br><br>Moto Piaggio 5 scooter debuts.

1943

Moto Piaggio 5 scooter debuts.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 16 of 61 - 1948<br><br>Gio Ponti redesigns La Pavoni espresso machine.

1948

Gio Ponti redesigns La Pavoni espresso machine.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 17 of 61 - 1950<br><br>Kartell debuts its first product: the K101 Ski Rack by Carlo Barassi and Roberto Menghi.

1950

Kartell debuts its first product: the K101 Ski Rack by Carlo Barassi and Roberto Menghi.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 18 of 61 - 1950<br><br>Franco Albini designs Gala chair.

1950

Franco Albini designs Gala chair.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 19 of 61 - 1953<br><br>Ottavio and Rosita Missoni found the legendary Missoni fashion house.

1953

Ottavio and Rosita Missoni found the legendary Missoni fashion house.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 20 of 61 - 1957<br><br>Castiglioni Brothers design Mezzadro stool.

1957

Castiglioni Brothers design Mezzadro stool.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 21 of 61 - 1957<br><br>Gio Ponti designs Superleggera chair.

1957

Gio Ponti designs Superleggera chair.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 22 of 61 - 1959<br><br>Enzo Mari designs 16 Animali puzzle.

1959

Enzo Mari designs 16 Animali puzzle.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 23 of 61 - 1959<br><br>Torre Valasca is built in Milan.

1959

Torre Valasca is built in Milan.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 24 of 61 - 1960Achille Castiglioni designs Gatto lamp for Flos.

1960Achille Castiglioni designs Gatto lamp for Flos.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 25 of 61 -

1960

Fashion designer Valentino Garavani becomes known for "Valentino red."

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 26 of 61 - 1961<br><br>First Salone Internazionale del Mobile (International Furniture Fair of Milan) is held.

1961

First Salone Internazionale del Mobile (International Furniture Fair of Milan) is held.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 27 of 61 - 1962<br><br>Ferrari releases 250 GTO.

1962

Ferrari releases 250 GTO.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 28 of 61 - 1962<br><br>Sapper-Zanuso design a TV for Brionvega.

1962

Sapper-Zanuso design a TV for Brionvega.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 29 of 61 - 1964<br><br>Giancarlo Mattioli designs Nesso lamp.

1964

Giancarlo Mattioli designs Nesso lamp.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 30 of 61 - 1966<br><br>Superstudio holds <br><br>Superarchitettura show.

1966

Superstudio holds

Superarchitettura show.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 31 of 61 - 1966<br><br>Vico Magistretti designs Eclisse lamp for Artemide.

1966

Vico Magistretti designs Eclisse lamp for Artemide.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 32 of 61 - 1969<br><br>Olivetti introduces Valentine typewriter.

1969

Olivetti introduces Valentine typewriter.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 33 of 61 - 1969<br><br>Gaetano Pesce designs UP chair.

1969

Gaetano Pesce designs UP chair.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 34 of 61 - 1970<br><br>0Joe Colombo designs Boby Storage Trolly.

1970

0Joe Colombo designs Boby Storage Trolly.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 35 of 61 - 1970<br><br>Carlo Scarpa begins design of the Brion-Vega Cemetery.

1970

Carlo Scarpa begins design of the Brion-Vega Cemetery.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 36 of 61 - 1972<br><br>MoMA holds <br><br>Italy: The New Domestic Landscape exhibit.

1972

MoMA holds

Italy: The New Domestic Landscape exhibit.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 37 of 61 - 1973<br><br>Enzo Mari designs Autocostruzione chair.

1973

Enzo Mari designs Autocostruzione chair.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 38 of 61 - 1976<br><br>Eugenio Perazza founds Magis.

1976

Eugenio Perazza founds Magis.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 39 of 61 - 1977<br><br>Giulio Cappellini becomes creative director of Cappellini.

1977

Giulio Cappellini becomes creative director of Cappellini.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 40 of 61 - 1981<br><br>Memphis Group makes their debut at Salone del Mobile.

1981

Memphis Group makes their debut at Salone del Mobile.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 41 of 61 - 1981<br><br>Ettore Sottsass designs Altair vase.

1981

Ettore Sottsass designs Altair vase.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 42 of 61 - 1986<br><br>Bolidismo movement is founded.

1986

Bolidismo movement is founded.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 43 of 61 - 1986<br><br>Michele de Lucchi and Giancarlo Fassina design Tolomeo lamp.

1986

Michele de Lucchi and Giancarlo Fassina design Tolomeo lamp.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 44 of 61 - 1989<br><br>Aldo Rossi designs Parigi chair.

1989

Aldo Rossi designs Parigi chair.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 45 of 61 - 1993<br><br>Stefano Giovannoni designs Merdolino toilet brush for Alessi.

1993

Stefano Giovannoni designs Merdolino toilet brush for Alessi.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 46 of 61 - 1993<br><br>Dolce &amp; Gabbana create costumes for Madonna's &quot;Girlie Show&quot; tour.

1993

Dolce & Gabbana create costumes for Madonna's "Girlie Show" tour.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 47 of 61 - 1996<br><br>Antonio Citterio designs Dolly chair for Kartell.

1996

Antonio Citterio designs Dolly chair for Kartell.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 48 of 61 - 1997<br><br>Rodolfo Dordoni becomes creative director of Minotti.

1997

Rodolfo Dordoni becomes creative director of Minotti.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 49 of 61 - 1997<br><br>Giulio Iacchetti designs La Mandarina pen.

1997

Giulio Iacchetti designs La Mandarina pen.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 50 of 61 - 2000<br><br>Matteo Ragni and Giulio Iacchetti design Moscardino fork.

2000

Matteo Ragni and Giulio Iacchetti design Moscardino fork.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 51 of 61 - 2002<br><br>Carlo Contin designs Mediterraneo fish bowl

2002

Carlo Contin designs Mediterraneo fish bowl

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 52 of 61 - 2005<br><br>Lagranja designs UTO lamp for Foscarini.

2005

Lagranja designs UTO lamp for Foscarini.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 53 of 61 - 2005<br><br>Paolo Ulian designs Brush Ring toothbrush.

2005

Paolo Ulian designs Brush Ring toothbrush.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 54 of 61 - 2006<br><br>Alessandra Baldereschi designs Helix corkscrew.

2006

Alessandra Baldereschi designs Helix corkscrew.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 55 of 61 - 2006<br><br>Carlo Colombo designs the rectilinear Shanghai sofa system.

2006

Carlo Colombo designs the rectilinear Shanghai sofa system.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 56 of 61 - 2008<br><br>BY Lissoni launches with the cooperation of Boffi.

2008

BY Lissoni launches with the cooperation of Boffi.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 57 of 61 - 2009<br><br>Skitsch debuts at Salone del Mobile.

2009

Skitsch debuts at Salone del Mobile.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 58 of 61 - 2009<br><br>Patricia Urquiola designs Fergana collection for Moroso.

2009

Patricia Urquiola designs Fergana collection for Moroso.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 59 of 61 - 2010<br><br>Venice Architecture Biennale attracts over 170,00 visitors.

2010

Venice Architecture Biennale attracts over 170,00 visitors.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 60 of 61 - 2010<br><br>Gaetano Pesce and Cassina celebrate Italy's 150th anniversary with Sessantuna.

2010

Gaetano Pesce and Cassina celebrate Italy's 150th anniversary with Sessantuna.

Un'Introduzione al Disegno Italiano - Photo 61 of 61 - 2011<br><br>Alberto Alessi becomes curator of Milan Triennale.

2011

Alberto Alessi becomes curator of Milan Triennale.